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Descubren en Nueva Zelanda los restos de una enorme foca monje que vivi hace tres millones de aos

Descubren en Nueva Zelanda los restos de una enorme foca monje que vivi hace tres millones de aos


Su descubrimiento aporta nuevas pistas sobre la evolucin de estos animales, ya que es la ms antigua hallada en todo el planeta

Un ejemplar actual de foca monje en aguas de la costa de Hawai

Un ejemplar actual de foca monje en aguas de la costa de Hawai
CHRISTOPHER DOHERTY ALAMY STOC

Cientficos de una universidad australiana han descubierto, a partir de fsiles hallados en Nueva Zelanda, una especie desconocida hasta ahora de gigantesca foca monje que vivi hace tres millones de aos en el Hemisferio Sur. La especie meda unos 2,5 metros de largo y su peso superaba los 200 kilogramos, y su descubrimiento aporta nuevas pistas sobre la evolucin de estos animales marinos, la ms antigua hallada en todo el planeta.

La foca fue bautizada como Eomonachus belegaerensis (foca monje amanecer de Belegaer), en alusin “al mar ficticio que se encuentra al oeste de la Tierra Media en la triloga del Seor de los Anillos de J.R.R. Tolkein, a menudo asociada con Nueva Zelanda”, segn ha explicado este mircoles el principal autor del estudio, James Rule, de la australiana Universidad Monash, en la revista The Conversation.

La Eomonachus belegaerensis es la primera especie de foca monje, viva o extinta, que se ha descubierto en el Hemisferio Sur, segn la investigacin de un grupo de siete crneos de Eomonachus que fueron hallados entre 2009 y 2016 hallados en las costas de Taranaki, en la isla norte de Nueva Zelanda.

UNA NUEVA HISTORIA EVOLUTIVA

Los cientficos a cargo de la investigacin han destacado que el descubrimiento “reescribe la historia de la evolucin” de las focas que viven en la actualidad, incluidas las monjes, elefantes y algunas especies de focas antrticas, segn los hallazgos publicados en la revista cientfica Proceedings of the Royal Society.

El estudio apunta a que las ‘monachines’, las focas que habitan el Hemisferio Sur, podran haber cruzado el ecuador, cuyas aguas clidas siempre se haba credo que suponen una barrera termal para los desplazamientos de mamferos marinos.

“Si existe un origen sureo para las ‘monachines’, esto significara que el grupo cruz el Ecuador al menos ocho veces a lo largo de su historia evolutiva”, han precisado los autores, al sealar que despus pudieron retornar a la zona septentrional.

CAMBIO CLIMTICO

Los cientficos tambin han recordado que hace 2,5 millones de aos se produjo una extincin de la megafauna marina, debida probablemente al descenso del nivel de las aguas como resultado del enfriamiento del planeta, fenmeno que afect a focas prehistricas como las Eomonachus.

Segn Rule y sus colegas, eso sugiere que el cambio climtico pone en peligro a las dos ltimas especies foca monje que quedan en el planeta, ya que la elevacin del nivel del mar podra privarlas de las playas que necesitan para descansar y los aumentos de la temperatura de las aguas podran perturbar sus redes alimenticias.

Las focas monjes, consideradas como los animales marinos ms raros del planeta, estn en peligro de extincin y se calcula que hay menos de 2.100 ejemplares en la actualidad en el Mediterrneo y en Hawi, dado que las del Caribe fueron cazadas en la dcada de 1950 hasta su desaparicin.

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