Farándula

Hallan un planeta hurfano ms pequeo que la Tierra

Hallan un planeta hurfano ms pequeo que la Tierra


El astrnomo Rafael Bachiller nos descubre en esta serie los fenmenos ms espectaculares del Cosmos. Temas de palpitante investigacin, aventuras astronmicas y novedades cientficas sobre el Universo analizadas en profundidad.

Se ha detectado un planeta vagando por la Va Lctea que no est ligado a ninguna estrella y que tiene una masa menor que la de la Tierra. Se trata del menor de los planetas errantes conocidos hasta la fecha.

Errantes por el medio interestelar

Las simulaciones por ordenador muestran que, en la formacin de un sistema planetario, algunos de los planetas pueden salir despedidos hacia el espacio interestelar, perdiendo la ligadura a la estrella con la que se form. Se predice as que debe de haber muchos planetas que vaguen por el espacio interestelar, sin estar ligados a ninguna estrella.

De hecho, se conoce un par de docenas de objetos, que tienen propiedades que cuadran bien con las predicciones tericas y que son buenos candidatos a planetas hurfanos. Pero el estudio de tales planetas errantes (y valga la redundancia) es muy difcil debido a que ningn planeta tiene luz propia y, al no estar cerca de ninguna estrella, tampoco tienen luz cercana para reflejar. Son objetos pequeos y oscuros que, por ahora, solo pueden ser detectados mediante una tcnica muy especial denominada de ‘microlentes gravitacionales’.

Microlentes

En este mtodo, se necesita permanecer vigilando muchas estrellas de un campo celeste y esperar a que alguna de ellas experimente un pequeo abrillantamiento. Este abrillantamiento, si no puede ser atribuido a otras causas, se piensa que es debido al paso por delante de la estrella, exactamente en su misma lnea de mirada, de un objeto planetario. El estudio del abrillantamiento permite determinar la masa del planeta que pasa por delante y alguna otra caracterstica.

Como vemos, las microlentes deberan ser fenmenos muy raros, pues se precisa el alineamiento perfecto de una estrella con el planeta y la Tierra. Se piensa que, observando tan solo una estrella, habra que esperar un milln de aos para que pase un planeta hurfano por delante y podamos ver la microamplificacin de la luz estelar. Pero, con telescopios de gran campo, se pueden observar muchsimas estrellas simultneamente en una nica imagen y, gracias a ello, la probabilidad de cazar una de estas microlentes aumenta considerablemente.

42 minutos

El proyecto OGLE (Optical Gravitational Lensing Experiment) viene utilizando, desde hace casi 30 aos, un pequeo telescopio equipado con un telescopio de 1,3 metros de dimetro en Las Campanas (Chile) para hacer un seguimiento de millones de estrellas en torno al centro de la Va Lctea cada noche que el cielo est despejado (que all es casi siempre). El proyecto, liderado por la Universidad de Varsovia, ha permitido detectar muchas variaciones de brillos en estrellas que pueden ser debidas a mltiples causas: variabilidad intrnseca, presencia de estrellas compaeras o sistemas planetarios, etc. Por supuesto, el proyecto tambin busca los fenmenos de microlente.

Abrillantamiento microlente ocasionado por OGLE-2016-BLG1928
Abrillantamiento microlente ocasionado por OGLE-2016-BLG1928ApJLett/P. Mrz et al.

La microlente ms rpida detectada hasta la fecha, conocida como OGLE-2016-BLG-1928, tan solo dur 42 minutos. Se observ el 18 de junio de 2016, adems de con OGLE, con la Red Coreana de Microlentes (KMTNet) que tiene telescopios desplegados en Chile, Australia y Sudfrica.

Para explicar un fenmeno tan rpido, el equipo de astrnomos coordinado por Przemek Mrz, un investigador postdoctoral de Caltech y de la Universidad de Varsovia, concluye que el objeto que causa la microlente debe de ser un pequeo planeta hurfano con un tamao comprendido entre Marte y la Tierra. Y su masa parece estar ms prxima a la de Marte que a la de nuestro planeta azul. Sin embargo, su distancia no puede ser calculada con los datos disponibles.

En la curva de luz de la microlente, no hay ningn indicio de una estrella en torno a la que pudiese orbitar este pequeo planeta. Si el planeta hubiese estado orbitando en torno a una estrella, su distancia a ella debera de ser mayor que 8 veces la distancia Tierra-Sol. En nuestro sistema solar, esta rbita estara situada entre las de Jpiter y Saturno.

Ms ligeros que la Tierra

Los planetas hurfanos conocidos hasta la fecha eran mucho mayores, incluso ms grandes y masivos que Jpiter. Por lo que el nuevo objeto detectado sera el ms pequeo de los planetas hurfanos conocidos. Sin embargo, los planetas pequeos (con masas similares a la de la Tierra, o incluso hasta un tercio de este valor) parecen ms proclives a ser expulsados de sus sistemas planetarios debido a interacciones gravitacionales con los hermanos gigantes gaseosos que forman parte de estos sistemas.

OGLE-2016-BLG-1928 parece un buen representante de este tipo de pequeos planetas hurfanos que pueden ser muy abundantes en la Galaxia, pero muy difciles de observar. La NASA ha proyectado el telescopio “Roman” que podra ser lanzado hacia 2025 con el objetivo de realizar un estudio exhaustivo de microlentes. El nuevo telescopio es llamado as en honor a Nancy Roman, la astrnoma que es considerada la ‘madre’ del telescopio espacial Hubble por el papel fundamental que jug en su diseo.

Se estima que con el telescopio Roman, los astrnomos seran capaces de detectar unos 250 planetas hurfanos, de los que unos 60 seran de tipo terrestre, o incluso ms ligeros.

El artculo de Mrz y colaboradores, que lleva por ttulo “A terrestrial-mass rogue planet candidate detected in the shortest-timescale microlensing event”, ha sido publicado en un nmero reciente de la revista norteamericana The Astrophysical Journal Letters. El manuscrito puede consultarse aqu.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

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