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Llegan las Lenidas y 2020 es un buen ao para observarlas

Llegan las Lenidas y 2020 es un buen ao para observarlas


Su mxima actividad tendr lugar en la noche del martes 17 al mircoles 18. Para disfrutar del firmamento tan solo necesitamos que la atmsfera se muestre propicia manteniendo los cielos despejados

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Una lenida observada en 2009
Navicore/ CC BY 3.0

Desde las noches sin luna de este fin de semana ya podemos empezar a observar las Lenidas, la lluvia de meteoros creada por el cometa Tempel-Tuttle. Su mxima actividad tendr lugar en la noche del martes 17 al mircoles 18.

Durante la Luna nueva

Las Lenidas son visibles desde el da 6 hasta el 30 de noviembre, aproximadamente. Pero su mxima actividad tiene lugar en torno al da 17, momento en el que se pueden llegar a observar hasta 15 meteoros por hora. Como su nombre indica, las Lenidas tienen su radiante (el punto del cielo desde que parecen venir todos los meteoros) en la constelacin de Leo.

El novilunio tiene lugar el domingo 15, as que las dos o tres noches anteriores y posteriores nos ofrecern unos cielos muy oscuros. En la noche del mximo de la Lenidas, el martes 17 de noviembre, la Luna ser un filo creciente que se acostar por el oeste un par de horas despus de la puesta de sol. La constelacin de Leo se levantar por el este a eso de la 1h de la madrugada.

El radiante de las Le
El radiante de las Lenidas

As que ser preferible observar los meteoros a partir de esa hora y por el este, cuando la noche ya sin luna haya quedado bien oscura. Para la observacin de las Lenidas basta con situarse en un paraje oscuro, protegido de la contaminacin lumnica, y no limitarse a la constelacin de Leo, sino vigilar la mayor parte posible de la bveda celeste pues, aunque parezcan proceder de esa constelacin, los meteoros pueden aparecer por cualquier parte.

Un cometa que nos visita cada 33 aos

Las Lenidas, estn originadas por el cometa Tempel-Tuttle, un cometa de 33 aos de periodo que posee un ncleo de unos 2 kilmetros de tamao. Son meteoros muy brillantes y extremadamente rpidos que llegan a alcanzar velocidades de unos 250.000 kilmetros por hora. Sin embargo, la de las Lenidas es una lluvia que vara mucho de un ao a otro. Resulta particularmente activa en los aos en que el Tempel-Tuttle pasa cerca del Sol (por el perihelio). Por eso, el periodo de 33 aos del cometa se refleja en un periodo de 33 aos en la actividad de esta lluvia de estrellas.

Un par de aos antes y despus del paso por el perihelio de este cometa, las Lenidas ya presentan un gran nmero de meteoros y puede llegar a ser la lluvia de estrellas ms espectacular entre todas las que tienen lugar a lo largo del ao.

Las Le
Las Lenidas en 1833, representadas en un grbado de A. Vollmy

Durante los ltimos aos, las Lenidas no han presentado una gran actividad y tampoco se prev muy alta para este. Habr que esperar al prximo paso del perihelio del Tempel-Tuttle, en el ao 2031, para ver un gran espectculo.

1833, el ao dorado de las Lenidas

Desde que Aristteles explic que los meteoros eran burbujas de gas que explotaban en la atmsfera, es decir, durante ms de 2.000 aos, las lluvias de estrellas se haban considerado fenmenos atmosfricos. Sin embargo, la observacin de las Lenidas en el ao 1833 revolucionara el estudio de los meteoros.

El astrnomo estadounidense Denison Olmsted estaba durmiendo en la noche del 13 de noviembre de 1833 cuando se produjo el mximo anual de las Lenidas. Parece que se llegaron a observar unos 72.000 meteoros por hora (unos 20 por segundo!) y Olmsted estuvo a punto de perderse el espectculo. Afortunadamente sus vecinos le despertaron y le hicieron salir a la calle. Entonces observ las Lenidas con mucho detalle y qued completamente intrigado por su origen. En un artculo periodstico que public en el Daily Herald de New Haven solicit informacin a otros cientficos y a los ciudadanos en general para que le ayudasen a encontrar la autntica causa del fenmeno. Fue un primer ejemplo de lo que hoy llamamos ‘ciencia ciudadana’.

As Olmsted se dio cuenta de que todos los meteros parecan proceder del mismo punto en Leo (el radiante) y, tras estudiar su comportamiento y su historia, lleg a la conclusin de que se trataba de un fenmeno astronmico. Todo amante de la astronoma disfrutar con la maravillosa descripcin que Olmsted hizo del fenmeno en un artculo de The American Journal of Sciences and Arts que puede leerse aqu. En esa misma revista se encuentran otros artculos sobre la lluvia de estrellas, escritos por otros observadores de los que haban sido solicitados previamente por el propio Olmsted. Las ilustraciones de la poca tambin son impresionantes. Realmente debi de ser un gran espectculo.

Y los planetas

Si las Lenidas no nos son favorables este ao, siempre podremos aprovechar para observar los planetas que se muestran esplndidos en estas noches otoales. El fino arco de la luna creciente aparecer muy cerca de Jpiter y Saturno en las noches del 18 y 19 de noviembre. Venus y Mercurio pueden verse antes de los amaneceres. Marte, que sigue derrochando su brillo rojizo durante la mayor parte de la noche, estar en conjuncin con la Luna gibosa en la noche del 25 al 26 de noviembre.

Segn nos aproximamos al solsticio de invierno, las noches se van alargando un par de minutos cada da, y ya disponemos de casi 14 horas de cielos nocturnos. Para disfrutar del firmamento tan solo necesitamos que la atmsfera se muestre propicia manteniendo los cielos despejados.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

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