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¿Por qué falló el sistema de alarma de pandemias cuando llegó el COVID?

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Hace casi un año, la Organización Mundial de la Salud dio la alarma sobre el coronavirus; pero fue ignorada, según informa Nature.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) hizo sonar su mayor alarma el 30 de enero de 2020: una declaración denominada “emergencia de salud pública de importancia internacional“; o ESPII, que indica que una pandemia podría ser inminente. Pocos países atendieron el llamado de la OMS de realizar pruebas; rastreo y distanciamiento social para frenar el coronavirus.

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A mediados de marzo; se había extendido por todo el mundo. Ahora; los investigadores y los funcionarios de salud están evaluando por qué falló el sistema de advertencia de la organización y cómo revisarlo.

Muchos dicen que la organización debería haber declarado una PHEIC aproximadamente una semana antes de lo que lo hizo. Pero el mayor defecto, coinciden los investigadores; es que muchos países lo ignoraron. Dos nuevas investigaciones preliminares; una de la OMS y otra de un panel independiente responsable de evaluar la organización; intentan desentrañar por qué.

“El mayor problema para mí es que durante seis a ocho semanas después de la declaración de PHEIC, los países, excepto en Asia; se quedaron sin reaccionar”, dice Joanne Liu, ex presidenta de Médicos sin Fronteras; quien forma parte del panel independiente.

Los funcionarios de salud mundial están evaluando las posibles mejoras del sistema durante la reunión de la junta ejecutiva de la OMS; que se celebró del 18 al 26 de enero.

Las conversaciones continuarán antes de la Asamblea Mundial de la Salud anual en mayo, cuando se produciría cualquier cambio.

Algunas de las propuestas incluyen modificar la alarma PHEIC para que tenga niveles de advertencia codificados por colores y hacer que los países firmen un nuevo tratado sobre preparación para pandemias.

Sin embargo; el problema más espinoso para la OMS es cómo persuadir a los países para que presten atención a sus advertencias. Liu dice: “La verdadera pregunta es; ¿Qué se necesitaría para que la gente hiciera algo cuando ocurre una declaración?

¿Lo que hay en un nombre?

La alarma PHEIC se originó en 2005; cuando la OMS revisó sus regulaciones de décadas sobre emergencias sanitarias internacionales: 196 países y territorios acordaron alertar a la organización cuando surgieron brotes y le dieron el poder de declarar una PHEIC.

La OMS puede hacer sonar esta alarma si considera que una emergencia es extraordinaria, si la emergencia representa un riesgo para los países fuera de donde se originó y si requiere una respuesta internacional; lo que significa, en algunos casos, que podría tener un potencial pandémico. Desde la revisión; la OMS ha declarado una PHEIC seis veces.

Cuándo se ha declarado la Alarma

La OMS ha declarado una “emergencia de salud pública de importancia internacional”, o PHEIC; seis veces desde que se originó el sistema de alarma en 2005.

  1. 2009: El H1N1 (gripe porcina) se origina en México y se propaga a los Estados Unidos.
  2. 2014: La poliomielitis resurge en Afganistán, Pakistán y Nigeria.
  3. 2014: las infecciones por el virus del Ébola se propagaron por Guinea, Sierra Leona y Liberia.
  4. 2016: Una epidemia del virus del Zika causa microcefalia y otros trastornos neurológicos en las Américas.
  5. 2019: un brote de ébola se propaga en una zona de conflicto en la República Democrática del Congo.
  6. 2020: la pandemia de COVID-19 se origina en China y se propaga a otros 18 países.

En cada declaración, la OMS aconseja a los gobiernos cómo responder a la situación actual. Por ejemplo, en enero pasado, el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo sobre el brote de COVID-19: “Todavía es posible interrumpir la propagación del virus, siempre que los países implementen medidas sólidas para detectar la enfermedad de manera temprana, aislar y tratar los casos, rastrear contactos y promover medidas de distanciamiento social ”.

Liu admite que el término PHEIC no es tan sexy como una palabra emotiva, como “pandemia” o “emergencia”. Pero los investigadores y los funcionarios de salud lo eligieron en parte porque querían evitar el pánico mientras alentaban a los líderes mundiales a actuar de acuerdo con los consejos de la OMS para contener una amenaza, dice Gian Luca Burci, especialista en derecho internacional del Graduate Institute of International and Development Studies en Ginebra. Suiza. Burci ayudó a revisar las regulaciones en 2005.

En retrospectiva, ese razonamiento parece fallar. Varios informes señalan que los políticos y el público ignoraron principalmente la declaración PHEIC y las recomendaciones correspondientes de Tedros en enero de 2020, pero comenzaron a escuchar cuando la organización usó el término no oficial “pandemia” para describir el COVID-19 en marzo, una vez que se estaba extendiendo en varios continentes. A diferencia de la PHEIC, ‘pandemia’ no es una declaración definida y los países no han acordado tomar ninguna medida una vez que se utiliza.

A pesar de la respuesta desproporcionada a la palabra pandemia, muchos académicos argumentan que cambiar el nombre de la mayor alarma de la OMS no sería útil. “No me importa el término PHEIC”, dice Alexandra Phelan, abogada de salud global en la Universidad de Georgetown en Washington DC, “pero me preocupa que si nos metemos demasiado en las palabras, perdamos el punto de que los países deben actuar apropiadamente cuando hay una declaración “.

Arreglar fallas

Los investigadores, sin embargo, son críticos con el proceso para declarar una ESPII. El 22 de enero de 2020, Tedros convocó una reunión a puertas cerradas de virólogos, investigadores de salud pública y ciertos representantes gubernamentales, según lo dicta el proceso. Decidieron que no se justificaba una PHEIC, pero una semana después, el comité cambió de posición, lo que provocó un retraso que podría haber costado tiempo al mundo para contener el virus.

Los académicos de la salud mundial debaten el momento de las ESPII después de cada declaración. Para mejorar el sistema, Phelan y un consorcio internacional de investigadores argumentan, en un libro blanco publicado en noviembre, que debería hacerse más transparente. La razón, dicen, es para que los académicos puedan evaluar mejor cómo se toman estas decisiones al sopesar la evidencia científica, así como las preocupaciones sociales, políticas y económicas.

Aún así, un retraso de una semana para declarar una emergencia global ni siquiera es la acción más preocupante que tuvo lugar en los primeros días de la pandemia de COVID-19, dicen los críticos. Cuando Tedros declaró la ESPII, aconsejó a los gobiernos que actuaran rápidamente con medidas de salud pública que incluyan pruebas y distanciamiento social. También les pidió que se resistieran a las prohibiciones de viajes y comercio porque, históricamente, son de utilidad limitada y potencialmente dañinas.

Pero los gobiernos de todo el mundo ignoraron esos llamados. Por ejemplo, Estados Unidos no implementó pruebas en todo el país hasta fines de febrero; no prohibió las grandes reuniones hasta marzo; abandonó el rastreo de contactos; y prohibió algunos viajes desde China, donde se descubrió el virus por primera vez

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