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‘Touch and go’: la compleja maniobra con la que la nave OSIRIS-REx intenta esta noche recoger polvo del asteroide Bennu

'Touch and go': la compleja maniobra con la que la nave OSIRIS-REx intenta esta noche recoger polvo del asteroide Bennu


Actualizado

En la medianoche del martes al mircoles, la nave robtica de la NASA har su primer intento para recoger muestras de suelo, que guardar en una cpsula para traerlas a la Tierra. Se espera que consiga entre 60 gramos y dos kilos de material

El asteroide Bennu mide 500 metros de di

El asteroide Bennu mide 500 metros de dimetro
NASA

Una pequea nave robtica est lista para intentar esta noche una de las maniobras ms complejas que se han hecho en la exploracin espacial. La sonda OSIRIS-REx de la NASA descender al asteroide Bennu, al que lleg el 3 de diciembre de 2018, para recoger un buen puado de polvo y traerlo de vuelta a la Tierra para que los cientficos puedan analizarlo.

Esta maniobra, muy arriesgada, se conoce como Touch and Go (tocar e irse). El primero de los intentos para descender y coger material est programado para la medianoche del martes al mircoles, a las 00.12, hora peninsular espaola.

La nave puede capturar granos de hasta 20 milmetros, por lo que es necesario que tome las muestras de un lugar en el que el polvo sea abundante. La cantidad que tome depender de lo bien que vaya la maniobra en Bennu, que mide unos 500 metros de dimetro. Dice que la NASA que el objetivo es que se haga como mnimo con 60 gramos de muestras de suelo pero es posible que coja mucho ms, hasta dos kilogramos de material.

La fecha prevista para el regreso a la Tierra es el 24 de septiembre de 2023. Si lo consigue culminar una aventura de siete aos que inici en septiembre de 2016.

Bajo riesgo de impacto el prximo siglo

Bennu fue descubierto en 1999 y como otros asteroides cercanos a la Tierra (llamados NEOs, de near Earth object), es permanentemente monitorizado por las agencias espaciales. Est catalogado como un objeto potencialmente peligroso. Segn los datos de Oficina de Coordinacin de Defensa Planetaria de la NASA, la probabilidad de que Bennu choque contra la Tierra entre los aos 2175 y 2199 es slo de una entre 2.700, aunque seguirn observndolo para comprobar si hay cambios en la trayectoria prevista.

Los cientficos del Instituto de Astrofsica de Canarias Julia de Len, Javier Licandro, Eri Tatsumi y Juan Luis Rizos han participado en esta misin de la NASA. Tal y como han explicado en un comunicado, la recogida de muestras que OSIRIS-REx intentar esta noche entraa una enorme dificultad.

Primero, la sonda tiene que descender hacia un objeto de apenas 500 metros que se mueve a 100.000 kilmetros por hora prcticamente sin gravedad y con una superficie cubierta de piedras de tamaos muy diversos, de entre pocos centmetros a decenas de metros. “La nave debe acercarse a muy baja velocidad y abrir el brazo mecnico de 3,35 metros de largo, que lleva en su extremo el dispositivo de toma de muestras, y hacer que ste se pose durante unos segundos en la superficie, evitando que lo haga sobre alguna piedra que pueda daarlo”, detallan.

Para la NASA es la primera vez que intenta recoger muestras en un asteroide pero los japoneses llevan aos empeados en lograrlo con sus misiones Hayabusa 1 y Habayusa 2. Hayabusa logr traer en 2010 una pequea muestra de polvo que recogi en un asteroide llamado Itokawa.

UNA MINA DE INFORMACIN Y MATERIALES

Estudiar los asteroides es importante por al menos tres razones. En primer lugar, los cientficos creen que conservan material muy antiguo que aporta pistas para entender cmo se form el Sistema Solar y el origen de la vida en la Tierra. Se cree que Bennu se form durante los 10 primeros millones de aos del Sistema Solar, que naci hace unos 4.500 millones de aos.

Tambin son vistos con respeto pues estos objetos suponen una amenaza para la Tierra cuando impactan contra la atmsfera por lo que la rbita de los potencialmente peligrosos es vigilada continuamente. Conocerlos mejor est ayudando a desarrollar tecnologas que permitan en el futuro desviar asteroides potencialmente peligrosos para nuestro planeta, si se logran detectar con antelacin.

Y por ltimo en los ltimos aos se han perfilado como lugares de los que se podran obtener minerales valiosos para la Tierra. Bennu, por ejemplo, probablemente es rico en platino y oro, y muchas de estas rocas contienen agua y otros materiales preciados para la industria pero que cuyas reservas son limitadas en la Tierra.

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