Farándula

Un ao excelente para las Orinidas, trocitos del cometa Halley

Un ao excelente para las Orinidas, trocitos del cometa Halley


Durante las noches sin luna de este fin de semana disfrutaremos de buenas condiciones para observar las Orinidas

Una Ori

Una Orinida observada desde California en 2010.
Broken Inaglory/CC BY-SA 3.0

Durante las noches sin luna de este fin de semana disfrutaremos de buenas condiciones para observar las Orinidas, una lluvia de meteoros creada por el famoso cometa Halley. El mximo de actividad tendr lugar el prximo mircoles 21 de octubre. Adems, en este mes, tenemos cuatro planetas muy brillantes observables a simple vista.

Cmo observarlas

Como cada mes de octubre, las Orinidas acuden fielmente a su cita anual. Se dejan ver durante todo el mes, alcanzando su mxima actividad en las noches del 20 al 21 y del 21 al 22 de octubre, momento en el que podremos llegar a observar unas 20 estrellas fugaces por hora. Las Orinidas son meteoros rpidos y relativamente grandes, sus velocidades pueden superar los 200.000 kilmetros por hora y suelen dejar estelas amarillas o verdosas que pueden tener varios segundos de duracin. Sin duda se trata de una de las lluvias de estrellas ms bellas del ao.

Como su nombre indica, el radiante de esta lluvia de estrellas se encuentra en la constelacin de Orin y, ms concretamente, cerca de la brillante estrella Betelgeuse, pero no se necesita conocer esta estrella ni esta constelacin para observar los meteoros que pueden aparecer por cualquier lado de la bveda celeste. Al estar el radiante relativamente cerca del ecuador celeste, las Orinidas pueden observarse tanto desde el hemisferio norte como desde el sur.

El novilunio ha tenido lugar el viernes 16 de octubre, as que las noches del sbado y domingo la luna se mostrar como un fino filo creciente que se ver por el oeste tras la puesta de sol y que se acostar a eso de las 20.00 (el sbado) o 21.00 (el domingo). Nuestro satlite no ser pues ningn estorbo este ao para observar las Orinidas. Durante estos das, Orin alcanzar una buena altura sobre el horizonte hacia las 23.30. Ser un momento excelente para intentar ver aparecer a los meteoros entre las estrellas tan brillantes que pueblan esta regin del cielo.

En las noches del mximo (martes y mircoles prximos), la Luna ya estar un poco ms crecida y ser visible hasta la 1.00 o las 2.00 de la madrugada, pero nos dejar el cielo bien oscuro durante el resto de la noche. Siempre es conveniente mirar hacia el sudeste desde latitudes norte (hacia el noreste si nos encontramos en el hemisferio sur), tratando de abarcar con la mirada una regin de la bveda celeste tan grande como sea posible. Al principio de la observacin hay que tener un poco de paciencia, mientras nuestros ojos se acostumbran a la oscuridad, pero al cabo de unos veinte o treinta minutos, ya deberamos empezar a ver algn que otro meteoro.

Y si las Orinidas no se dan bien, siempre podemos aprovechar para observar los planetas que lucen esplndidos durante todo el mes de octubre, sobre todo Marte que acaba de pasar por su oposicin el da 13 y que an est iluminado frontalmente y es visible durante toda la noche. Tambin Venus, que se levanta ahora a eso de las 5h de la madrugada, brilla ostentosamente en los amaneceres. Finalmente, Jpiter y Saturno siguen formando una vistosa pareja que va acortando distancias entre ellos hasta que llegue el momento de su mxima aproximacin en el prximo diciembre.

Fragmentos del Halley, el rey de los cometas

Todos los aos, la Tierra, en su movimiento de traslacin alrededor del Sol, atraviesa dos veces unas regiones anulares pobladas por los fragmentos dejados por el famoso cometa peridico 1P/Halley que nos visita una vez cada 76 aos. Cuando uno de esos fragmentos (o meteoroides) cae en la atmsfera terrestre, se calcina por la friccin con el aire creando as el resplandor luminoso que conocemos como meteoro o estrella fugaz. Tpicamente, los meteoros ms comunes que observamos a simple vista los producen partculas de unos milmetros a unos centmetros de tamao que se queman a 100 kilmetros de altura, aproximadamente.

En mayo se produce el primer paso de la Tierra por una de esas zonas en la que abundan fragmentos del Halley, creando as la lluvia denominada ‘Eta Acuridas’. Ahora en octubre, pasa por la segunda zona creando las Orinidas.

El Halley es una roca extremadamente oscura (su albedo es de 0,03) y muy alargada: tiene 16 kilmetros de longitud por 8 kilmetros de ancho. Recibi su nombre del astrnomo Edmund Halley, aunque ste no fue su descubridor pues el cometa se conoca desde la Antigedad. Sin embargo, fue Edmund Halley quien calcul su rbita en 1705 de acuerdo con la teora de Newton, prediciendo el regreso del cometa para el ao 1759.

Halley muri en 1742 y no pudo presenciar la llegada del cometa en ese ao. No obstante, el cometa fue recibido con gran expectacin pues constituy un triunfo espectacular de la teora de la gravitacin de Newton.

De la antigua China a Mark Twain

Los registros ms antiguos de observaciones del cometa Halley se remontan al siglo III a.C. cuando fue avistado por astrnomos chinos en una de sus visitas. Tambin en China, pero muchos siglos despus, en el s. VI d. C, se tom nota por vez primera de una lluvia de estrellas que, con mucha seguridad, puede ser identificada con las Orinidas.

El radiante de esta lluvia de meteoros lo localiz el astrnomo britnico Alexander Herschel (nieto del gran William Herschel) en la dcada de los aos 1860. Pero an hubo que esperar otro siglo para relacionar esta lluvia de estrellas con el rey de los cometas, concretamente hasta 1983, cuando el astrnomo canadiense B.A. McIntosh y el eslovaco A. Hajduk publicaron un artculo en el que establecieron sin ambigedad que el origen de las Orinidas era el famoso Halley.

El Halley es el ms famoso de los cometas, quizs por ser el nico, de los visibles a simple vista, que desarrolla una cola muy brillante y que puede ser visto dos veces durante una vida humana. Mark Twain siempre se sinti unido a este cometa: el escritor naci en noviembre de 1835, durante una de las visitas del Halley y en 1909 escribi “Llegu con el cometa Halley en 1835. Vuelve otra vez el ao que viene y espero irme con l.” Y, efectivamente, Twain falleci al da siguiente del perihelio del Halley que tuvo lugar el 20 de abril de 1910.

En 1986 asistimos a la aproximacin ms reciente de este sensacional cometa que no volver a visitarnos hasta el ao 2062.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

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