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Un planeta del sistema LHS1140 podra albergar un gran ocano de agua lquida

Un planeta del sistema LHS1140 podra albergar un gran ocano de agua lquida


De confirmarse el hallazgo, el LHS1140 b se convertira en uno de los mejores planetas para la bsqueda de biomarcadores para la vida

Recreaci

Recreacin del sistema planetario en torno a la estrella GJ 887.
MARK GARLICK EL MUNDO

Un equipo internacional de investigadores ha confirmado que el sistema planetario LHS1140 tiene dos planetas y podra albergar otros dos, y que, uno de ellos, el LHS1140 b, situado en la zona de habitabilidad, parece tener un gran ocano de agua lquida, lo que lo convierte en un objetivo perfecto para la bsqueda de biomarcadores para la vida.

La investigacin, publicada en Astronomy & Astrophysics y liderada por el Centro de Astrobiologa (CAB, CSIC-INTA) se ha realizado con los datos obtenidos con el instrumento de ltima generacin ESPRESSO -instalado en el telescopio VLT del Observatorio Europeo Austral en Chile- y con los datos obtenidos por el observatorio espacial TESS de la NASA.

LHS1140 es un sistema planetario situado en la constelacin de Cetus, a unos 41 aos luz de la Tierra, en el que ya se conocan dos planetas, LHS1140 b y LHS1140 c, el primero de ellos situado en la denominada zona de habitabilidad de su estrella, una enana roja cinco veces ms pequea que nuestro Sol.

El planeta ms cercano, LHS1140 c, orbita la estrella cada 3,8 das, mientras que LHS1140 b lo hace cada 24,7 das, detalla el CAB en una nota.

Los datos han permitido obtener valores muy precisos de las masas y radios de ambos planetas (6,5 masas terrestres y 1,7 radios terrestres para LHS1140 b; y 1,8 masas terrestres y 1,3 radios terrestres para LHS1140 c) y determinar que su densidad es igual que la de la Tierra.

El estudio tambin ha caracterizado la composicin interna de ambos planetas -la distribucin del ncleo, manto y corteza-, y la cantidad de agua lquida que pueden tener, que en el caso de LHS1140 b, todo indica que su superficie est cubierta por un ocano de agua lquida.

“Se trata del planeta situado en la zona habitable de su estrella donde se ha podido cuantificar de forma ms precisa la potencial cantidad de agua lquida presente, lo que convierte a LHS1140 b en uno de los mejores planetas para la bsqueda de biomarcadores”, explica el investigador del CAB y autor principal del estudio, Jorge Lillo-Box.

Otro potencial planeta

La gran precisin de los datos ha permitido tambin encontrar otro potencial planeta en el sistema, LHS1140 d, con una masa de 4,8 masas terrestres y un periodo orbital de 78,9 das, ligeramente ms alejado de la zona de habitabilidad de la estrella y con una composicin en la frontera entre rocoso y gaseoso.

Los investigadores tambin realizaron un estudio detallado de los datos en busca de compaeros co-orbitales o exotroyanos, es decir, planetas alojados en la misma rbita.

El estudio sugiere que el planeta ms interno (LHS1140 c) podra tener uno de estos compaeros co-orbitales, lo que le convierte en uno de los primeros candidatos a exotroyanos descubiertos hasta ahora, aunque har falta un estudio ms detallado y observaciones adicionales para confirmarlo.

“El sistema planetario de LHS1140 es ideal en nuestro camino hacia la caracterizacin atmosfrica de planetas rocosos. El planeta ms interno ha de tener un gran contenido en vapor de agua, mientras que el planeta en la zona habitable debe mostrar caractersticas atmosfricas muy diferentes y quizs permita la bsqueda de biomarcadores como el ozono o el metano”, comenta Lillo-Box.

El sistema planetario LHS1140 contiene el tipo de planetas que buscar el experimento KOBE, un programa de legado del Observatorio de Calar Alto (CAHA) del que Lillo-Box es el investigador principal, y que buscar planetas en la zona de habitabilidad de estrellas ligeramente ms calientes que LHS1140, aunque ms fras que nuestro Sol.

Estas estrellas ofrecen una oportunidad nica para la bsqueda de vida porque, aunque su actividad es mucho menor que en las estrellas ms fras, su zona de habitabilidad est ms cerca que en las estrellas de tipo solar.

El programa, que comenzar en 2021 y finalizar en 2023, utilizar el instrumento CARMENES instalado en el telescopio de 3,5 metros del CAHA.

Para David Barrado Navascus, investigador del CAB y coautor del estudio, “el sistema planetario de LHS1140 debera ser una piedra Rosetta para los estudios atmosfricos exoplanetarios” en los que el nuevo telescopio espacial James Webb -cuyo lanzamiento est previsto en 2021-, jugar un papel fundamental.

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